Качество жемчуга определяется по четырем основным признакам: блеск, цвет, форма и размер.

Блеск

Жемчуг должен обладать игрой цвета, светом (сверкание) и блеском, без чего он не представляет ценности. Красота жемчуга не только в окраске, но и в переливах, зависящих от степени прозрачности арагонитовых слоев и от отражения от них света. Это явление, называемое ориентом,— следствие двух оптических эффектов: интерференции света, отраженного от последовательно перекрывающих друг друга прозрачных пластинок арагонита, и дифракции света при прохождении его через кристаллическую решетку арагонитовых слоев в местах встречи последних с неровной поверхностью жемчужины. Первый эффект более постоянен и варьирует от едва уловимого мерцания до сполохов, подобных северному сиянию. Ювелиры этот эффект сравнивают с «огнем» бриллианта и при характеристике блеска жемчуга, как и при описании алмаза, говорят о «воде» жемчужин.

Жемчуг с сильной игрой цвета называют огненным, он встречается крайне редко и очень высоко ценится. От жемчуга «чистой (или первой) воды» требуется, прежде всего, игра: он должен быть бесцветным или чисто-белым, иметь сильный блеск со слабым голубым отливом, переходящим в радужный. Безупречная жемчужина «чистой воды» имеет нежный молочно-белый, светло-серебристый блеск, отливающий при ее вращении всеми цветами радуги. Это самый дорогой жемчуг. Белые жемчужины с желтоватым или голубоватым оттенком просвечивают не на всю глубину перламутрового слоя. Поэтому блеск их не такой сильный, как бесцветных жемчужин,— очень мягкий, чуть бархатистый. Он и составляет главную прелесть большинства товарного жемчуга. Наибольшим блеском с красивым перламутровым отливом характеризуются жемчужины, выловленные в водах Персидского и Манарского заливов. Жемчужины, в которых ориент отсутствует, непривлекательны. Они образуются в раковинах моллюсков, лишенных перламутрового слоя. Классическим примером подобной жемчужины является знаменитая «Жемчужина Аллаха» весом 6,35 кг, извлеченная из громадной тридакны.

Жемчужины с красивым блеском образуются в раковинах с развитым перламутровым слоем. Однако это правило выдерживается не всегда: интенсивность блеска жемчуга часто зависит от того, в какой участок моллюска попадет зародыш будущей жемчужины. Если зародыш расположен в том месте мантии, где выделяется красивый перламутровый слой, то высокого качества перламутр формируется и на жемчужине. Так образуются жемчужины «красивой воды» по терминологии английского ювелира Г. Смита.

Цвет

Считается, что у лучших жемчужин нет собственного цвета. Благодаря своей прозрачности они приобретают мягкий серебристый блеск, едва отливающий цветами радуги, становятся перлами чистейшей воды. Однако жемчуг бывает белый, розовый, голубой, синеватый, фиолетовый, золотистый, желтый, бронзовый, серый, коричневый, красноватый, бурый, черный, редко зеленоватый, но чаще желтоватый или сероватый с голубоватым отливом и характерным перламутровым блеском. Цвет жемчужин обусловлен степенью просвечиваемости перламутровой оболочки и окраской подстилающего ее органического слоя. Арагонит жемчуга бесцветный или белый, тогда как конхиолин желтоватый, а в сравнительно толстых слойках бурый до черного. Существенно влияют на цвет жемчуга примеси химических элементов в воде, где обитают жемчугоносные моллюски. Поэтому жемчужины из разных водоемов порой заметно различаются по цвету. Выловленные в водах Персидского залива имеют кремовый оттенок. Бледно-розовая окраска свойственна жемчужинам из Шри-Ланки. Белыми и серебристо-белыми бывают австралийские жемчужины, красновато-коричневыми и черными — мексиканские, ярко-розовыми с волнистыми линиями — индийские, с зеленоватым оттенком — японские. Необычайно красивая золотистая окраска присуща австралийским жемчужинам, добываемым из моллюсков. В ряде случаев цвет жемчужины зависит и от ее положения в теле моллюска.

Уникален черный жемчуг. Как драгоценное украшение он был известен давно. В «Одиссее» Гомера Пенелопа получает в дар пару жемчужин, «как бы сплетенных из ягод тутовника». Абсолютно круглые черные (без подтеков) жемчужины встречаются очень редко. По сравнению со светлоокрашенным жемчугом они содержат больше конхиолина. Черный жемчуг очень редок.

Форма

Натуральный жемчуг принято классифицировать по своей форме.

Сфера - идеальной сферической формы. Именно такую форму мы представляем, когда слышим слово «жемчуг». Самая ценная и редкая в природе форма.

Полусфера — жемчуг слегка продолговатой или уплощенной формы. Он также очень высоко ценится и при правильной ювелирной обработке выглядит в украшениях как идеально круглый.

Рис — бусины овальной формы более узкие по краям и широкие по центру. Они так же, как и первые две, классифицируются как «сферические».

Капля — форма слезы. Она может длинной или короткой. Такой жемчуг выглядит очень привлекательно в серьгах, кулонах и подвесках.

Барокко, «барок», барочный - жемчуг неправильной и несимметричной формы. Он может быть совершенно абстрактного вида или напоминать крест, палочку. В украшениях он выглядит весьма эффектно и необычно. Благодаря оригинальной форме жемчужин «барок» часто используют для создания единичных авторских украшений из жемчуга.

Полу-барокко — жемчуг, имеющий форму близкую к любой из вышеперечисленных, но являющийся при этом по своей природе несимметричным.

Кнопка — жемчужины плоской пуговичной формы, круглые и плоские как диск. Их часто вставляют в серьги из жемчуга.

Блистер – это если жемчужина растет не в мантии моллюска, а непосредственно прирастает ко внутренней поверхности створки раковины. В месте прикрепления у нее отсутствует перламутровый слой; такой жемчуг носит название «блистер», или «пузырчатый жемчуг».

Бисер – это совсем мелкий до 2 мм жемчуг, похожий на бисер. Жемчужины, как правило, почти круглой или овальной формы.

Форма

Размеры жемчуга зависят от особенностей моллюска, в котором они прорастают, прошедшего времени роста, а также особенностей водоема. Следует отметить, что культивированный жемчуг, который выращивается в искусственных условиях, имеет гораздо более скромные размеры, нежели тот, который длительное время растет в естественной для себя среде.

Классическим размером жемчуга считаются габариты, которые сравнимы с горошиной. Более мелкие камни в ювелирной промышленности используются очень редко, как правило, только для декорирования браслетов или для создания компактных серег-гвоздик. Также существуют очень большие жемчужины, которые являются достаточно редкими, что и обуславливает их более высокую стоимость.

Самой крупной жемчужиной в мире до недавнего времени считалась "Жемчужина Аллаха", извлеченная в 1934 г. в Южно-китайском море у филиппинского острова Палаван из раковины-жемчужницы массой более 300 кг (вес самого моллюска не превышал 30 кг, остальное - это вес раковины).

История обнаружения этой жемчужины трагична. 7 мая 1934 года жители местного племени обнаружили пропажу молодого 18-летнего вождя Этема. Оказалось, что он погиб, когда во время очередного погружения за жемчугом оказался пленником гигантского моллюска – тридакны. Когда Этем потянулся к раковине, тридакна мгновенно захлопнула створки, намертво зажав руку парня. Юноша не смог высвободить руку и всплыть на поверхность. Тело Этема подняли наверх на верёвках вместе с моллюском-убийцей и стали освобождать его руку из плена моллюска. Тут-то и обнаружили в раковине огромную жемчужину. Масса этой жемчужины – 6,35 кг, размер - 24х14 см. Она имела неправильную форму с множеством извилин, подобно человеческому мозгу.

Характеристики жемчуга

Качество жемчуга в международной практике обозначают буквами:
С, В, А, АА, АА+ и ААА. Наивысшее качество обозначается как ААА.

Качество Характеристики
Глянец Недостатки Совпадение Поверхность Перламутр
A хороший незначительные хорошее близка к сферической средний
AA очень хороший в 80-90% отсутствуют очень хорошее сферическая от среднего до толстого
AA + отличный в 90-95% отсутствуют отличное сферическая толстый
AAA отличный в 95-99% отсутствуют отличное сферическая толстый

В таблице представлены основные классы жемчуга, используемого для изготовления ювелирных изделий, и основные признаки, по которым жемчугу присваивается тот или иной класс. Маркировка ААА и АА+ соответствует самым лучшим образцам, которые не только прекрасно выглядят, но и обладают значительной долговечностью. Долговечность жемчуга определяется, в первую очередь, толщиной слоя перламутра. На глаз его легко определить, если посмотреть на просверленное в жемчужине отверстие на просвет.

Классы жемчуга С и В практически не используются в ювелирном деле: на их поверхности слишком много дефектов, они почти не блестят и не переливаются, да и сами они чаще неправильной формы.